По оценкам экспертов солнечные панели могут преобразовать от 14 до 20 % поглощённой энергии в электроэнергию. Эффективность фотосинтеза у растений оценивается в 5%, и в мире флоры это считается вполне достаточным, но люди уверены, что солнечные панели могут стать ещё эффективнее. Компания SolarCity (крупнейший в США установщик солнечных панелей в жилом секторе) во главе с её председателем Элоном Маском недавно представили в Нью-Йорке свою новую крышную фотовольтажную панель. По словам Маска, новая панель, разработанная его компанией — самая эффективная в мире, ее пиковая эффективность составляет 22,04 %. Компания SolarCity заявила, что цифры были подтверждены в Калифорнии независимым испытательным центром Renewable Energy Test Center, специализирующимся на фотовольтажных технологиях.

Панели выпускаются в традиционных габаритах, однако при той же площади способны вырабатывать на 30-40 % больше энергии, чем существующие аналоги. Кроме того, новые панели выгодно отличаются от продукции конкурентов способностью сохранять эффективность при высоких температурах.

Один из основателей и технический директор SolarCity Питер Рив рассказал в интервью популярному сайту Mashable, что новые панели настолько дёшевы в производстве, что даже по окончании срока действия налоговых послаблений их производство всё равно будет приносить компании прибыль.

«Компания продолжает делать акцент на снижение стоимости, — говорит Рив, — и я переживаю мощный душевный подъём в этой связи. Эти солнечные панели лучшие на планете, и начиная с 2017 года они позволят нам изменить будущее».

Однако скачок в энергоэффективности, совершенный компанией SolarCity при тщательном рассмотрении, может показаться не таким уж значительным на современном технологическом фоне. Джон Фаррел — эксперт в области энергетики, занимающий пост директора Демократической энергетической программы в некоммерческой организации The Institute for Local Self-Reliance, рассказал Mashable, что среднее КПД современных фотовольтаических панелей составляет приблизительно 18-22 %, что сопоставимо с цифрами, которые приводит SolarCity.

«В лабораторных условиях они добиваются КПД в 40 процентов, — говорит Фаррел, — но только с применением особых материалов, с внедрением которых цена панелей взлетит минимум наполовину. На деле компаниям вроде SolarCity приходится искать “золотую середину" между стоимостью и эффективностью».

На вопрос об увеличении вырабатываемой энергии Фаррел отвечает так: «Звучит очень обнадёживающе. Но я не понимаю, с чем они сравнивают. Если предположить, что панели SolarCity предыдущей модели давали на пике КПД 16 процентов, то скачок до показателя КПД в 22 процентаэто существенная разница».

Фаррел не считает вопрос управления теплом стоящим внимания. Высокие температуры позволяют производить много энергии, но одновременно приводят к перегреву панелей.

«В Миннесоте солнца не так много, но это позволяет панелям работать в нормальном режиме без перегрева, и в результате мы получаем большую эффективность. Поэтому нет ничего удивительного, что компании ведут разработки в этом направлении», — говорит Фаррел.

Действительно ли новые панели являют собой настоящий прорыв в солнечной энергетике? По убеждению Фаррела, речь не идёт об изготовлении кардинально улучшенных панелей. Эксперт склоняется к мнению, что за прошлый год SolarCity установили львиную долю всех фотовольтаических систем в частном секторе США, и не так уж важно, что они предпримут — в любом случае им гарантировано большое количество клиентов.

Тем не менее, скачком КПД до 22 % нельзя пренебрегать, особенно принимая во внимание тот факт, что, в отличие от традиционных источников энергии, солнечное тепло является бесплатным.

В следующем году, когда завод SolarCity выйдет на полную производственную мощность, планируется выпускать 10 тыс. солнечных панелей в день. Раньше компания заказывала солнечные панели у компании-производителя Silevo, чтобы стимулировать рост рынка, но за решением производить «с нуля» собственные фотовольтаические панели стоят другие мотивы.

Элон Маск пояснил, что их партнёров устраивала ситуация, когда год за годом производились стандартные фотовольтаические панели эффективностью в 15 %, но компания SolarCity, проанализировав ситуацию, решила выпускать собственные панели.

«Я люблю интуитивные решения, — добавил Маск, — я понимаюлюди решат, что я делаю глупость, но мне кажется — я ухватился за отличную идею».

SolarCity продолжит работать со сторонними производителями, но в компании ожидают, что запуск собственного завода подтолкнёт производителей к инновациям. «Мы уверены, что остальные будут равняться на продукцию нашего завода», — сказал Маск.